LENGTE CIRCUIT: 5.451 km
RONDERECORD: 1’32”238 M. Schumacher (2004)
POLE 2017: Lewis Hamilton
POLE-TIJD 2017: 1’31”678
SNELSTE RACERONDE 2017: 1’35”378 Lewis Hamilton
TOP 3 RACE 2017:  1 Hamilton   2 Vettel   3 Verstappen

Op 10 juni 1907 ontstond in Peking om 08.00 uur in de ochtend de Chinese autosport geschiedenis. Op dat moment gingen vijf wagens van start voor de monsterrally Peking Parijs. Hiermee begint het eerste hoofdstuk van de Chinese autosport. En toen bleef het, op de Paris Peking Rally Raid van 1992 na, stil. De geschiedenis van de autosport in China is niet echt een dik boek. De groep van vijf wagens die in 1907 van start gingen was de eerste kennismaking van de Chinezen met georganiseerde autosport, de tweede kennismaking zou bijna 100 jaar later volgen. “En Macau dan?” hoor ik iemand roepen. Macau is niet echt China, was tot 1999 Portugees grondgebied, heeft altijd open gestaan voor Westerse invloeden en heeft ook nu grotendeels zelfbestuur.

De Macau Grand Prix, die voor het eerst in 1954 werd gehouden, werd naarmate de 20e eeuw verstreek in steeds grotere mate gevolgd door de grote buurman. Het was dan ook geen toeval dat de eerste race ooit in China werd gehouden in het nabijgelegen Zhuhai, in 1993 op een stratencircuit. Die eerste race werd georganiseerd door het Autosport Verbond van Hongkong, toen nog een Britse kroonkolonie, en stond open voor toerwagens uit Hongkong en China.
In 1994 en 1995 kwam de BPR Global GT Serie langs en toonden de internationale coureurs hun Ferrari’s, Lamborghini’s en McLarens. Ik heb het altijd een beetje vreemd gevonden, onbetaalbare GT’s in een land waar toen de fiets nog het meest gangbare vervoermiddel was. Maar China stond dan ook aan de vooravond van grote economische ontwikkelingen.
De races in Zhuhai trokken in elk geval elk jaar zo’n 200.000 enthousiaste bezoekers en daarmee durfde de organisator het wel aan om een Australisch bedrijf de opdracht te geven een circuit te bouwen nabij de stad. In eerste instantie voor de GT races die op het stratencircuit werden gehouden maar het grote doel was om in 1999 de eerste Chinese Grand Prix te organiseren. Zhuhai stond ook daadwerkelijk dat jaar op de kalender maar uiteindelijk kon het circuit niet voldoen aan de eisen van de FIA
De eerste Chinese Grand Prix zou 5 jaar later worden gehouden, in Shanghai.

China maakt de laatste 20 jaar een razendsnelle ontwikkeling door. De welvaart is vooral in de stedelijke gebieden enorm toegenomen en daardoor is China ook haar gesloten karakter kwijtgeraakt. Hou die vervloekte westerse cultuur maar eens buiten de deur met al die verderfelijke invloeden die via internet en tv je land binnenglippen. China ontdooide een beetje en besefte ook wel dat met een beter imago het eenvoudiger zaken doen was en als belangrijk handelspartner kon je wat makkelijker de mensenrechten blijven schenden. Overigens klagen sommige Formule 1 journalisten nog wel eens over “The Great Firewall of China”.

In 2008 werden de Olympische Spelen in Peking gehouden en in 2004 haalde men dus de Formule 1 naar China. Na Maleisië en Japan had de Formule 1 nu drie locaties in Azië waar ze haar kunsten mocht vertonen. Bernard Ecclestone kreeg de smaak te pakken en in hoog tempo ging hij meer Aziatische landen aan zijn kalender toevoegen. Turkije in 2005,
Singapore in 2008, Zuid-Korea in 2010, India in 2011, Sochi in 2014 en Azerbeidzjan in 2015.

Maar zo rap als ze werden binnengehengeld verdwenen ze ook weer, Turkije na 7 beurten, Zuid-Korea na 4 en India na 3 hele GP’s. En afgelopen jaar heeft ook Maleisië er de brui aan gegeven. China heeft net haar contract verlengd en blijft in elk geval tot en met 2020 de Formule 1 ontvangen. Het begint zo langzamerhand een vaste waarde te worden op de kalender.
De omgeving van het circuit is in 14 jaar enorm veranderd, van niemandsland is het uitgegroeid tot een kleine metropool. De bereikbaarheid is sterk verbeterd en er zijn plannen om in de omgeving een Disneypark te bouwen. China heeft een inhaalslag gemaakt op het gebied van de autosport, er zijn meerdere circuits gebouwd en ook andere series hebben China gevonden, met name de MotoGP en het World Endurance Championship. De elektrische wagens van de Formule E hebben inmiddels door de straten van Peking en Hongkong gereden.

In 2004 had men in China de ballen verstand van Formule 1, nu we 13 jaar verder zijn hebben ze er nog steeds de ballen verstand van. Maar ze zijn er wel helemaal maf van, net als bij die eerste race in Zhuhai, voor het gevoel al een eeuwigheid geleden…..

Terug naar circuits